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すずめ最中について

すずめ最中について

九州和菓子紀行

鳥栖のスズメは黒い」。 そんな時代があったという。

鹿児島本線と長崎線が交差する「鉄道の街」。
蒸気機関車がはき出す煙で、すすけた駅舎をねぐらとしたためだそうだ。
分割民営化まで国鉄の一大拠点だった鳥栖市は労働者の街だ。
そこで働く人たちの日々の疲れを癒したのが、この銘菓。
羽を精一杯ふくらませ、冬の寒さに耐えるスズメの姿を写して最中とした。

ただし、黒いのは中の餡だけだが。

「誕生したのは戦後間もなく。最中の種(皮)はお米が原料なのでスズメがよかろう。そんな発想です」
と、創業一八八九年の製造元「水田屋」の三代目、水田哲夫さん(64)。

やや大きめのサイズ、たっぷり入った餡。
今どきのスマートなお菓子と比べると、素朴極まりないが、今でも店の看板商品だ。

今も機械使わず

つくり方は発売当初からほとんど変わらない。

厳選した北海道産の小豆に砂糖を加え、じっくり練りあげる。
出来上がった餡を種に詰める作業は、ほとんどの最中屋が機械を使うが、水田屋は今も手作業だ。

「実はうちも二十年ほど前、機械を買いましたけど、一ヶ月ほど使っただけで、やめました。
今も倉庫に眠っとります」

奥ゆかしい餡
理由は餡が隅々まで行き渡らないのと、機械の中を通る間 に小豆特有の半透明色が白っぽくなり風味も落ちるため。

「餡の硬さや配合を変えればよいが、そういう妥協がいやで」

餡に栗を入れる、柚子風味にするといった今風の「変化球」も一切なしだ。
そうやって守ってきた味の主なファンは、やはり昔からのお客さん。

「時代の変化に合わせた新しい菓子づくりも大切ですが、こういう日本の味もしっかり守っていかないと」

工場をのぞくとベテランの女性がせっせと、餡を詰めていた 。
二人で多い日は三千個ほど作る。

試食した。
餡はぎっしりだが、甘さは思いのほか 、しつこくなく、むしろ奥ゆかしい。
なるほど、これが定番の魅力である。(鳥栖支局・ 北里晋)

【西日本新聞(夕刊)より抜粋】

すずめ最中について

 

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